Сегодня USB-накопители (flash-диски, флэшки) стали самыми распространенными устройствами для хранения и передачи информации. Этому способствует несколько причин – удобство использования, компактные размеры (во много раз меньшие, чем у переносных жестких дисков с интерфейсом USB), относительно небольшая стоимость гигабайта памяти. В продаже уже есть флэшки с объемом памяти в 128 Гб, и даже в 256 – и это далеко не предел, со временем их возможности будут только расти. При столь малых размерах это идеальное устройство для хранения и передачи информации – ведь даже самая крупная флэшка занимает в несколько раз меньше места, чем давно устаревшие дискеты, в десятки раз меньше места, чем DVD-диск, и при этом и вмещает намного больше информации, и обеспечивает куда большую скорость доступа к данным. У USB-накопителей становится все больше и больше вариантов использования, ведь они поддерживаются все большим количеством устройств. Еще лет 5 назад они использовались в основном с компьютерами, а сегодня – это возможность послушать в дороге музыку, воткнув такой накопитель с файлами *.mp3 в магнитолу с поддержкой USB-дисков, возможность посмотреть дома фильм, вставив флэшку с ним прямо в мультимедийный телевизор с поддержкой USB, и др. Даже ремонт компьютеров на дому намного проще произвести, имея хотя бы самую простую флэшку объемом от 1Гб – она может выступать в качестве загрузочного диска, с нее вполне может загружаться даже полноценная операционная система (Windows XP Embedded, Ubuntu, различные другие реализации Linux).

USB-накопители различаются по ряду целому параметров, которые влияют и на цену устройства, и на возможность его использования под определенные цели. Самый важный из этих параметров – объем памяти. Флэшки сегодня продаются размером от 2 Гб (самые дешевые, стоящие от 150 рублей) до 256 Гб. Наиболее ходовые средних размеров – 8-32 Гб, по цене они являются наиболее выгодными. Немаловажен используемый интерфейс – если у накопителя есть поддержка USB 3.0, то он будет работать в несколько раз быстрее (конечно, с устройствами, которые также поддерживают этот интерфейс). Существуют также модели с особыми дополнительными разъемами – например, 30-пиновым разъемом для подключения к устройствам компании Apple. И скорость чтения, и скорость записи зависят от используемого интерфейса, если на USB 2.0 это может быть около 10 Мб/с, и даже менее, то для некоторых флэшек с USB 3.0 достигается скорость чтения более 40 Мб/с, и скорость записи свыше 30 Мб/с. Высокая скорость очень важна для комфортной работы, также она позволяет более эффективно использовать флэшки большого объема для задач резервного копирования, или для воспроизведения мультимедийного контента прямо с носителя.

Еще один достаточно интересный параметр, или даже группа параметров – это наличие конструктивных особенностей накопителя. В принципе, это характеристики только корпуса, а не микросхемы флэш-памяти. Так, весьма распространены флэшки с выдвижным разъемом – это позволяет делать их более компактными. Когда-то были еще распространены флэшки с аппаратным переключателем возможности записи – к сожалению, сейчас такое почти не встречается. Есть флэшки уменьшенного форм-фактора, в которых сам разъем имеет лишь одну пластинку с контактами, без верхнего металлического ободка. Это позволяет делать такие накопители размером буквально с фалангу пальца, но плохо сказывается на надежности (а также некоторые реализации USB-портов на материнских платах старых компьютеров могут плохо работать с ними). А металлический (обычно алюминиевый) корпус наоборот, делает USB-накопитель ударостойким. Существуют и еще более усиленные варианты корпусов, влагозащищенные. Флэшку в таком корпусе можно ронять в воду, ее можно стирать – и с данными на ней ничего не случится. А чтобы предотвратить несанкционированный доступ к данным, на накопителях используются различные программные и аппаратные средства. Программные – это обычно определенные утилиты от самих производителей. Они позволяют шифровать данные, но большой недостаток таких методов шифрования – необходимость установки ПО, и уменьшение доступности данных из-за этого (например, если нужно быстро скопировать шифрованный файл где-то, где нет возможности установить ПО – на компьютере ограничены права, стоит другая операционная система, и т.п.). Аппаратные методы шифрования встречаются весьма редко, и существенно увеличивают цену накопителя. Такие, например, флэшки iStorage datAshur. Есть даже флэшки с биометрической идентификацией – встроенным сканером отпечатков пальцев. Основные производители USB-накопителей – это компании Kingston, SanDisk, Transcend, Corsair, Verbatim и др.